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Cotton Mather, clergyman puritain et ancien scientifique américain

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Cotton Mather était un membre du clergé puritain du Massachusetts, connu pour ses études scientifiques et ses œuvres littéraires, ainsi que pour son rôle périphérique dans les procès pour sorcellerie à Salem. Il était une figure très influente au début de l'Amérique.

En tant que grand scientifique de son époque, Mather était l’un des deux seuls Américains coloniaux (l’autre étant Benjamin Franklin) admis à la prestigieuse Royal Society of London. Cependant, en tant que théologien, il croyait aussi aux idées non scientifiques, en particulier à l’existence de la sorcellerie.

Faits saillants: Cotton Mather

  • Connu pour: Ancien membre du clergé puritain américain, scientifique et auteur influent
  • Née: 19 mars 1663 à Boston, Massachusetts
  • Décédés: 13 février 1728, 65 ans
  • Éducation: Harvard College, diplômé de 1678, titulaire de la maîtrise de 1681
  • Accomplissements majeurs: L'un des deux scientifiques américains nommés à la prestigieuse Royal Society of London. Auteur de centaines d'ouvrages, allant de brochures à d'énormes travaux de recherche et d'histoire.

Jeunesse

Cotton Mather est né à Boston, Massachusetts, le 19 mars 1663. Son père était Augment Mather, un citoyen éminent de Boston et un érudit de renom qui fut président du Harvard College de 1685 à 1701.

Enfant, Cotton Mather était bien éduqué et apprenait le latin et le grec. Il a été admis à Harvard à l’âge de 12 ans. Il a étudié l’hébreu et les sciences. Après avoir obtenu son diplôme à 16 ans, il comptait poursuivre une carrière médicament. À 19 ans, il a obtenu une maîtrise et est resté impliqué dans l'administration de Harvard jusqu'à la fin de ses jours (bien qu'il ait été déçu de ne jamais être appelé à en être le président).

Sa vie personnelle a été marquée par des tragédies récurrentes. Il a eu trois mariages. Ses deux premières femmes sont décédées, sa troisième est devenue folle. Lui et ses épouses ont eu un total de 15 enfants, mais seulement six ont vécu pour devenir des adultes, et de ces deux seulement ont survécu à Mather.

Ministre

En 1685, Cotton Mather fut ordonné dans la deuxième église à Boston. C'était une institution prestigieuse dans la ville et Mather en devint le pasteur. De la chaire, ses paroles portaient un poids considérable et il disposait ainsi d'un pouvoir politique considérable dans le Massachusetts. Il était connu pour avoir des opinions sur à peu près toutes les questions, et n'hésitait pas à les exprimer.

Page de titre de Cotton Mather, "Les merveilles du monde invisible", un livre sur la sorcellerie. Bibliothèque du Congrès / Getty Images

Quand les procès notoires des accusés de sorcières ont commencé à Salem à l'hiver de 1692-1693, Cotton Mather les a approuvés et, selon certaines interprétations, les a activement encouragés. Finalement, 19 personnes ont été exécutées et beaucoup d'autres emprisonnées. En 1693, Mather écrivit un livre intitulé "Les merveilles du monde invisible", qui plaida en faveur du surnaturel et parut justifier les événements de Salem.

Mather a par la suite rétracté son point de vue sur les procès pour sorcières, les considérant finalement comme excessifs et injustifiés.

Scientifique

Mather s'intéressait beaucoup à la science depuis son enfance et, au fur et à mesure que des livres sur les découvertes scientifiques en Europe arrivaient en Amérique, il les dévorait. Il a également correspondu avec les autorités scientifiques européennes et, bien que positionné dans les colonies américaines, il a réussi à se tenir au courant des travaux d'hommes tels que Isaac Newton et Robert Boyle.

Au cours de sa vie, Mather a écrit sur des sujets scientifiques tels que la botanique, l'astronomie, les fossiles et la médecine. Il est devenu une autorité dans le traitement des maladies courantes telles que le scorbut, la rougeole, les fièvres et la variole.

L'une des contributions majeures de Cotton Mather à la science au début de l'Amérique était son soutien au concept de vaccination. Il a été attaqué et menacé pour avoir préconisé que le public soit vacciné contre la variole (une maladie qui avait tué certains de ses enfants). En 1720, il était la principale autorité américaine en matière de vaccination.

Auteur

En tant qu’écrivain, Mather possédait une énergie débordante. Au cours de sa vie, il publia des centaines d’ouvrages, allant de pamphlets à de lourds ouvrages savants.

Peut-être son œuvre écrite la plus importante est-elle "Magnalia Christi Americana", publiée en 1702, qui relate l'histoire des puritains de la Nouvelle-Angleterre de 1620 à 1698. Ce livre est aussi une sorte d'histoire de la colonie du Massachusetts. livre chéri et largement lu au début de l'Amérique. (La copie appartenant à John Adams peut être consultée en ligne.)

Page de titre de "Magnalia Christi Americana" de Cotton Mather. Cotton Mather / Domaine public / Wikimedia Commons

Ses écrits montrent son large éventail d'intérêts. Un livre d'essais, "Fables politiques", a été publié en 1692; "Psalterium Americanum", une œuvre dans laquelle il met les psaumes en musique, est publié en 1718; et "L'Ange de Bethesda", un manuel médical, a été publié en 1722.

"Bonifacius, ou des essais pour faire le bien", que Mather publia en 1718, donnait des conseils pratiques pour bien faire. Benjamin Franklin a reconnu que le livre l'avait influencé dans sa jeunesse.

Héritage

Cotton Mather est décédé le 13 février 1728 à l'âge de 65 ans. En créant autant d'œuvres écrites, Mather a laissé un héritage durable.

Il a inspiré Benjamin Franklin, qui a poursuivi simultanément une carrière d'écrivain, de scientifique et d'activiste politique. Et plus tard, des écrivains américains, dont Ralph Waldo Emerson, Henry David Thoreau, Harriet Beecher Stowe et Nathaniel Hawthorne, ont tous reconnu leurs dettes envers Cotton Mather.

Sources:

  • "Cotton Mather." Encyclopédie de la biographie mondiale, 2e éd., Vol. 10, Gale, 2004, pages 330-332. Gale Virtual Reference Library.
  • "Mather, Cotton." Colonial America Reference Library, édité par Peggy Saari et Julie L. Carnagie, vol. 4: Biographies: Volume 2, UXL, 2000, p. 206-212. Gale Virtual Reference Library.


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